Conjunto dos processos que presidem à transmissão biológica e que assentam nas propriedades do património genético, ou genoma.
Estes processos são objecto de um ramo particular da biologia, a genética, e o seu papel nos comportamentos é objecto da genética comportamental ou psicogenética. Intuitivamente reconhecida ao fim de muito tempo pelo senso comum, tocada pelas semelhanças entre as gerações e depois postulada pelas grandes teorias da evolução, a hereditariedade foi em parte esclarecida no decurso de um século de pesquisas particularmente fecundas, que conduziram aos trabalhos, a princípio ignorados, de G. Mendel, por volta de 1865, até se chegar à descodificação do substrato químico da informação genética com F. Crick e ]. D. Watson em 1953, abrindo o caminho à genética molecular. Nas espécies de reprodução sexuada, a informação genética é veiculada pelos gâmetas macho e fêmea, e inscrita nos cromossomas, onde é codificada nas moléculas de ácido desoxirribonucleicoJl (DNA) cuja exploração e reprodução põem em jogo mecanismos de transcrição e de duplicação. A complexidade destes mecanismos e estruturas sobre as quais eles incidem já não permite hoje em dia conceber a hereditariedade como uma simples repetição do mesmo traço que seria activado pela presença de um gene particular. Ela é a expressão, no fenótipo, de uma dinâmica subtil onde as características observadas provêm na maioria das vezes da interacção entre múltiplos genes, com diversos estatutos e funções (genes de estrutura, genes reguladores), e que modulam sem cessar as influências do ambiente no qual o organismo se desenvolve. A margem de variação na actualização das potencialidades do genoma é consequentemente muito grande, particularmente nos aspectos comportamentais dos fenótipos. A parte da hereditariedade nos comportamentos e nas capacidades (inteligência, traços de personalidade, patologia mental) é desde há muito tempo objecto de debates em que as opiniões ideológicas contaminam frequentemente os dados objectivos, em prol de uma ignorância ou de uma simplificação dos conceitos, dos métodos e das aquisições da genética.
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